Foto's: Meppel is klaar voor de intocht!

Meppel - Sinterklaas en zijn 160 pieten zetten zaterdag voet aan wal aan de Heerengracht ter hoogte van verpleeghuis Kaailanden.

Voor het heropenen van een stuk van de oude Gasgracht was dit de plek voor de voormalige Remonstrantse kerk waar de Sint van boord ging. De organisatie verwacht zo’n 35.000 mensen die Sinterklaas deze dag in Meppel komen verwelkomen.

Sinterklaas is te bewonderen varend op zijn boot door de grachten, in de straten van de binnenstad en bij zijn slotoptreden op het Kerkplein. Aan de Gasgracht is een tribune ingericht. Bezoekers kunnen ook kiezen voor een plek op één van de activiteitenlocaties. Op alle pleinen is de intocht live te volgen op grote schermen.
De organisatie roept bezoekers op om van tevoren te bedenken waar ze willen gaan staan. Iedereen kan zelf bepalen vanaf welke plek ze de intocht willen beleven. Alleen wanneer het ergens te druk is, dan verwijzen stewards de bezoekers in verband met de veiligheid door naar een andere locatie. Het is niet mogelijk om tijdens de intocht met de stoet mee te lopen of naar een andere plek binnen het evenementengebied te gaan.

Bereikbaarheid

Bezoekers die zaterdag met de auto of fiets naar Meppel komen, moeten er rekening mee houden dat een groot deel van de binnenstad uit veiligheidsoogpunt is afgesloten voor zowel fiets- als autoverkeer. Bij de toegangswegen naar de stad staan verkeersregelaars die de verkeersstromen begeleiden. Zij verwijzen de bezoekers altijd naar de dichtstbijzijnde parkeerplaats. Parkeren is deze dag gratis, ook op de beschikbare betaalde parkeerplaatsen in de binnenstad. De fietsenstallingen zijn ingericht op het Vledder, de Grote Oever, Zuiderlaan/Industrieweg, het Beatrixplantsoen, het Westeinde en het Slotplantsoen.

Meppel is inmiddels mooi versierd voor de komst van Sinterklaas en zijn Pieten. Er hangen vlaggenlijnen in de winkelstraten, grote vlaggen aan de Meppeler Toren en de etalages en winkels zijn in Sinterklaasstijl ingericht. De voorbereidingen op de live tv-uitzending zijn in volle gang. Vanmiddag vanaf 14.00 uur vond de generale repetitie plaats.

De gehele route van de Sinterklaasintocht, zowel op straat als langs het water, is voorzien van hekken om de veiligheid van de bezoekers te waarborgen. Meppel is klaar voor de intocht!

Het Kollektief

Demonstranten van de actiegroep Kick Out Zwarte Piet hebben een plek gekregen voor Het Kollektief aan de Gasgracht in een met speciaal hekwerk afgezette locatie. Daar tonen zij spandoeken. Het blijft volgens een woordvoerder bij een vreedzaam protest tegen zwarte piet. 'We blijven binnen de kaders van de wet en we doen het zo respectvol mogelijk.'

Erik van Muiswinkel is een van de hoofdrolspelers in het Sinterklaasjournaal van de NTR en zaterdag prominent in Meppel aanwezig. 'Als Piet moet je gek op kinderen zijn en met ze om kunnen gaan. En wat voor kleur of soort, dat maakt niet uit,' vertelde hij de media. 'De kleur van de piet doet niets af aan het strooien van snoepgoed of aan pakjesavond. Het feest is zo ijzersterk.' De hoofdpiet is enthousiast over Meppel. 'Het is eigenlijk merkwaardig dat we niet eerder in Drenthe zijn geweest. Ik had Meppel al wat langer op het oog met die mooie grachten en die prachtige schouwburg.'

Samenwerking

Burgemeester Jan Westmaas en Ronald Biemolt, voorzitter van het Intochtcomité, ontmoeten elkaar kort voor de grote dag op de kamer van de burgemeester. 'Iedereen is een geweldige stemming,' merkt Westmaas op. 'We doen alles wat in ons vermogen ligt om te zorgen dat het een groot feest wordt. Dit is onze kans om landelijk neer te zetten wat een prachtige stad Meppel is en wat hier allemaal kan.'
Hij speelde donderdagavond mee in de van te voren opgenomen aflevering van het Sinterklaasjournaal en gaf in de regen aan wat allemaal in Drenthe kan, zoals je fiets onafgesloten parkeren. Bij promotie hoort af en toe wat overdrijving. Wat hem vooral treft is de samenwerking met honderden vrijwilligers. Verschillende clubs hebben aan de voorbereidingen meegewerkt vanuit een enorm stuk routine en ervaring met grote evenementen als het Grachtenfestival en Donderdag Meppeldag. Gino Spijkerman brengt zijn ervaring in als festivalbouwer en het managen van grote groepen bezoekers en heeft als veiligheidscoördinator de supervisie op het evenemententerrein dat de hele binnenstad beslaat.

Vrijwilligers

Biemolt die zaterdag leiding geeft aan de ruim vijfhonderd vrijwilligers somt op: mensen van de EHBO, verkeersregelaars, mensen die mindervaliden naar hun plekken begeleiden, de verschillende informatiezuilen worden bemand met vrijwilligers. Een mailtje naar raadsleden leverde spontaan aanmeldingen op om bij informatiezuilen mensen te woord te staan.
'Iedereen is positief. Bewoners van de binnenstad hebben er begrip voor dat je de auto zaterdag niet kwijt kan. Met zijn allen presenteren we de stad op een mooie manier.'

De stad ligt er volgens Westmaas piccobello bij. Dat komt ook omdat de afgelopen jaren de binnenstad een ingrijpende facelift heeft ondergaan met onder andere de herinrichting van het Kerkplein. De hele stad is gecontroleerd op ongerechtigheden, roosters rondom bomen zijn recht gelegd en de herbestrating van de Harm Smeengekade is naar voren gehaald. Verrassend is de aankomstplaats: aan de Heerengracht. Van oudsher de plaats waar de Sint voet aan wal zette.

De bewoners van de verzorgingshuizen van De Stouwe hebben een tweehonderd meter lange sjaal gebreid. Deze heeft een prachtig zichtbare plek gekregen bij molen De Vlijt. De wens van de bewoners komt uit: ongetwijfeld wordt de sjaal voor Sinterklaas in beeld gebracht. Vorig jaar keken er naar de intocht in Gouda 2,3 miljoen mensen. Dat aantal wordt zeker geëvenaard, voorspelt de NTR. Burgemeester Westmaas is tot nu zeer tevreden. 'Na dit alles zijn ook de Olympische Spelen haalbaar. En anders toch zeker het WK Korfbal!'